• Weetjes

Afscheid van Wim Verstraeten, pionier van de ballonvaart

Weetjes |

De ballonstad heeft dit weekend afscheid moeten nemen van haar bekendste ballonvaarder. Op de zondag van het ballonfestival in Sint-Niklaas overleed Wim Verstraeten op 64-jarige leeftijd.

Wim Verstraeten was een pionier van de ballonvaart en ging geen uitdaging uit de weg. In 1982 startte hij als ballonpiloot bij de Belgian Balloon Club. Toen nog als hobby, maar later maakte hij er zijn beroep van en richtte hij een eigen ballonvaartbedrijf op. Ook voor de ontwikkeling van de ballonvaart heeft Wim Verstraeten veel betekend. Hij bouwde de ballonvaart uit tot een commercieel succes en hielp technische innovaties in de sector ontwikkelen.

Enkele indrukwekkende verwezenlijkingen zijn te vinden op het palmares van de ballonvaarder. Met een luchtballon stak hij het Kanaal over, hij vloog over de Kilimanjaro en won in 1992 de Transatlantic Challenge, een vlucht over de Atlantische Oceaan. Eind jaren ’90 werd hij wereldberoemd door zijn twee pogingen om in één keer rond de wereld te vliegen met zijn ballonnen Breitling Orbiter I en II. Dit zou hij natuurlijk niet alleen doen, maar met de hulp van zijn co-piloot Bertrand Piccard. Hoewel een reis rond de wereld niet gelukt is, vestigden ze wel een indrukwekkend record door een afstand van liefst 8500 km af te leggen in negen dagen en achttien uur.

Wim Verstraeten zal ongetwijfeld nog lang voortleven in de hoofden van zijn collega-ballonvaarders en van vele Sint-Niklazenaars.

Afbeelding © Belga Image